Duinen van bevroren methaan op Pluto ontdekt

De veelbesproken dwergplaneet Pluto staat opnieuw in de kijker. Deze keer gaat het niet om de vraag of de planeet die in 2006 al tot dwergplaneet werd gedegradeerd misschien gewoon een reusachtige komeet is, maar wel om een tot de verbeelding sprekende ontdekking: op Pluto bevinden zich namelijk duinen van bevroren methaan. De ontdekking werd beschreven in het wetenschappelijk blad Science.

Beelden gemaakt door de NASA-ruimtesonde New Horizons tonen een gebied van ongeveer 2000 vierkante kilometer duinen uit bevroren methaan met korrels ter grootte van zandkorrels.

De duinen bevinden zich tussen de hartvormige stikstofrijke gletsjer Sputnik Planitia, die zo groot is als Frankrijk, en de bergketen Al Idrisi Montes die bestaat uit ijswater. Ze worden gevormd door matige winden van 35 kilometer per uur die het fijnkorrelige bevroren methaan op de toppen wegblaast.